Personuppgiftspolicy

Vi använder cookies för att förbättra funktionaliteten på våra sajter, för att kunna rikta relevant innehåll och annonser till dig och för att vi ska kunna säkerställa att tjänsterna fungerar som de ska.

Läs mer i vår cookiepolicy.

Läs mer

Björn Borgs vän dog mystiskt – 40 år ung

Senaste avsnittet av ”Sportklubben” med internationell fotboll, NHL och mycket mer.
John McEnroe, Bjorn Borg och Vitas Gerulaitis.Foto: AP TT NYHETSBYRÅN
Foto: AP TT NYHETSBYRÅN
Foto: HANS T DAHLSKOG/TT / TT NYHETSBYRÅN
Vitas GerulaitisFoto: IMAGO/IBL
Björn BorgFoto: /IBL / /IBL

Vitas Gerulaitis var tennisstjärnan som dog ung, endast 40 år gammal.

Då hade han under flera års tid varit fast i ett missbruk av narkotika – men dödsorsaken visade sig vara en helt annan.

– Jag kommer alltid älska honom och jag kommer sakna honom mycket, sa en mycket nedstämd Björn Borg utanför kyrkan vid begravningen.

Björn Borg blev tennisens första stora sexsymbol. Unga flickor tapetserade väggarna med affischer på den långhårige svensken.

Jimmy Connors var kaxputten som stönade vid varje slag, John McEnroe var den osäkrade granaten som kunde explodera när som helst.

Och så var det Vitas Gerulaitis, som med sitt långa, blonda bakåtstrukna hårsvall var en playboy som visste hur man festade utanför tennisbanan.

Gerulaitis dök ofta upp på tidningarnas skvallersidor. 

Han minglade obesvärat med Hollywoodskådisar, spelade elgitarr i rockband och visade stolt upp sina Lamborghinis och Rolls-Royce.

Studio 54 i New York var ett stamhak när han inte var ute på touren.

Här dök även Björn Borg upp då och då. Rod Stewart, Mick och Bianca Jagger och Andy Warhol var andra flitiga besökare. 

Alla som var något att räkna med i den exklusiva kändisvärlden kunde räkna med att släppas förbi vakterna utanför gatan. 

Resten fick nöja sig med nöjessidorna. 

– Jag var ute med honom på Studio 54 några gånger. Utanför kunde det vara kilometerlånga köer, men han gick bara förbi eftersom alla kände honom. Folk började svärmas kring honom på en gång, minns brittiska tennisspelaren och vännen John Lloyd.

Att ett veckomagasin dessutom hade utsett honom till en av USA:s tio mest attraktiva ungkarlar lär säkert ha bidragit till intresset.

Lämnade allt bakom sig

På något sätt förkroppsligade Vitas Gerulaitis den amerikanska drömmen. 

Hans föräldrar hade flytt från Litauen 1939, samma år som andra världskriget började och Sovjetunionen ingått en pakt med Nazityskland. 

Vitas farfar var polischef och fruktade på goda grunder för sitt liv. Ryssarnas utrensningar var ingen barnlek.

Familjen som var välbärgad fick lämna allt bakom sig inför ett nytt och osäkert liv.

Pappan, som också hette Vitas, och mamman Aldona hamnade till slut i Brooklyn, New York.

– Efter allt vi varit med om kändes Amerika underbart. Vi fick snabbt arbete och där fanns massor av mat, förklarade Vitas Gerulaitis moster Grazina för några år sedan.

Samma Grazina lagade kalkon åt Vitas, Björn och John efter ett träningspass en dag. McEnroe petade bort skinnet från sin bit och Grazina knöt näven i förklädet och förklarade senare att hon hade god lust att ge grabben en hurring.

Vitas Sr hade en gång vunnit de litauiska mästerskapen i tennis. 

I New York började han ge tennislektioner vid United States Tennis Center i Flushing i stadsdelen Queens. En av adepterna lär ha varit gitarristen Carlos Santana.

Både unge Vitas och hans lillasyster Ruta tränade tennis så ofta de kunde och båda skulle bli framgångsrika i sporten.

Vitas skulle bli en av sin generations mest publika tennisspelare. När karriären var över hade han vunnit 26 ATP-singlar och en grand slam i singel 1977 efter att han besegrat britten John Lloyd i Australiska öppna efter en stenhård match i fem set.

Klassiska möten med Borg

Matcherna mot Björn Borg var alltid något speciellt, trots att Gerulaitis aldrig hade lyckan med sig.

– Någon gång när jag har Gud med mig ska jag väl lyckas slå honom, sa Vitas Gerulaitis inför semifinalen i WCT i Dallas 1979.

Inget tyder på att Gerulaitis var särskilt religiös, men det kan ju knappast ha skadat att åkalla högre makter.

Vid den tiden hade stjärnorna mötts elva gånger. Svensken hade vunnit alla matcher.

Gerulaitis påminde om den klassiska semifinalen i Wimbledon 1977 då han var nära att besegra Borg.

– Det är en av de bästa tennismatcher som någonsin har spelats, sa han.

Björn Borg höll med.

– Det är den bästa match som Gerulaitis och jag har spelat. Men den kan bli lika hård och bra här i Dallas för han verkar vara i fin form just nu, sa Borg.

Inte heller den matchen vann Vitas Gerulaitis. Men det var inte långt ifrån. Amerikanen överraskade med sitt aggressiva spel och fick Björn Borg att tappa koncentrationen under vissa stunder.

Den svenske kommentatorn och tennisoraklet Björn Hellberg var mycket imponerad:

– Jag tror aldrig att Vitas Gerulatis spelat så bra tennis någonsin, sa han.

Äkta vänskap

Man kunde kanske tro att Vitas Gerulaitis hyste en viss motvilja mot Borg efter alla förluster. 

Men icke!

Gerulaitis och Borg var riktiga kompisar både på och utanför banan.

När Gerulaitis förlorade femsetsmatchen mot Borg i Wimbledon 1977, så erbjöd sig den slitne amerikanen dagen därpå att värma upp Borg inför den kommande matchen mot Jimmy Connors.

Ett bättre tecken på äkta vänskap var nog svårt att hitta.

Då var det kanske inte så konstigt att de båda stjärnorna fann varandra. 

De sparrade ofta mot varandra, vilket båda hade nytta av.

Det sägs också att Vitas Gerulaitis var betydligt mer framgångsrik i träningsmatcherna mot Borg än under tävlingarna. 

John McEnroe skrev i sin självbiografi om kompisarna:

”De reste tillsammans, de tränade tillsammans - och de hade kul. Vitas imiterade Borg men det var Borg som följde honom. Första gången jag gick ut med dem var Milano. Jag firade tillfället med att ta något jag aldrig prövat (vad det var spelar ingen roll). Det jag minns sen är hur Björn och Vitas bär tillbaka mig till hotellet. Jag kände mig illamående men underbar. Jag var en del av gänget.”

Det är ingen hemlighet att många tennisstjärnor tog kokain som en nöjesdrog under de vilda åren. 

John Lloyd som stod Vitas nära sa att det var ”en social grej”. 

– Han festade hårt, men det var under perioder då han tog en paus från tenniscirkusen. Han straffade sig själv genom att träna hårt i en månad, övade upp till åtta timmar per dag, sa britten.

– Det var intressant att hänga ute med honom även om jag inte hade uthålligheten att göra det under någon längre tid, med tanke på vad han tog. Man fick aldrig ta hand om notan när man var med Vitas. Det spelade ingen roll om man gick ut och det var tio andra människor som han inte kände. Han slängde fram kreditkortet före alla andra. Någon berättade för mig att han hade de tredje högsta American Express-utgifterna för en privatperson under ett år.

”Lyckligaste systern på jorden”

Vitas Gerulaitis var generös, inte bara på krogen. 

Han köpte en villa, stor som en mindre herrgård, vid Kings Point på Long Island. Där bodde han med sina föräldrar och sin ett år yngre syster.

– Han var väldigt familjeorienterad och förstod vilka uppoffringar våra föräldrar gjort, sa hans syster Ruta.

– Jag var den lyckligaste systern på jorden som hade Vitas som bror. Till och med under tonåren drog han med mig, så vi kom varandra väldigt nära. Han tyckte det var fantastiskt att vi alla bodde tillsammans i ett hus som han haft möjlighet att köpa. 

Vitas Gerulaitis förstod att han var både lyckosam och privilegierad. Han ville ge tillbaka något till de barn som inte haft samma tur i livet men som det fortfarande fanns hopp för.

Han grundade Gerulaitis Youth Clinics i Bronx. Vid ett tillfälle fyllde han en hel skåpbil med tennisracketar som delades ut till barnen. I bilen satt även Björn Borg och John McEnroe.  

De ställde upp för honom på samma sätt som han alltid ställde upp för dem. 

Dagen innan Vitas Gerulaitis dog spelade han dubbel med Borg, Connors och Lloyd i Seattle. 

Vitas var i sitt livs slag trots att alla fyra lagt racketen på hyllan. 

John Lloyd skämtade med Jimmy Connors efter första set om att de tre lika gärna kunde åka därifrån. Vitas fick in vartenda slag. 

Så fick Lloyd in en lobb som Vitas rusade efter när han plötsligt sträckte en ryggmuskel.

– Det var för att han skadade ryggen som han flög tillbaka till New York. Om han inte gjort det så skulle han förmodligen ha stannat några extra dagar, sa Lloyd.

Dödlig gas

Det var ett annat sätt att uttrycka saken om att Vitas kunde ha varit i livet i dag om det inte vore för den där skadan.

Väl tillbaka i New York lovade han att ställa upp på ett arrangemang för välgörenhet. 

– Min mamma, som alltid pysslade om honom, lagade frukost. Jag gav honom muskelavslappnande för ryggen. Vi såg honom aldrig igen, berättade systern Ruta.

På eftermiddagen åkte han till en väns hus i Southampton på Long Island för att hjälpa till med ett cocktailparty senare på kvällen. 

Gerulaitis tog igen sig en stund i ett kombinerat gäst- och poolhus. Men han kom aldrig ut igen. Ett trasigt aggregat hade läckt ut den dödliga gasen kolmonoxid. 

Moster Grazina kom ihåg att polisen ringde upp Vitas mamma. 

– Hon var alldeles utom sig när de berättade att hennes son dött. 

Mamman ringde upp systern Grazina och förklarade vad som hänt. Grazina hade svårt att tro att det var sant och befarade att någon gjort sig skyldig till ett dåligt skämt.

En kvart senare gick tv ut med nyheten om att Vitas Gerulaitis dött.

Borg bar kistan

John Lloyd fick höra den tragiska nyheten per telefon strax innan han skulle gå ut och spela match med Björn Borg och Jimmy Connors.

– Borg åt middag. Jag grep tag i honom och berättade att Vitas dött. Han trodde mig inte. Han gick upp på hotellrummet och ringde upp fru Gerulaitis. Hon lyfte på telefonen och var helt hysterisk och sa att det var sant.

Vid begravningen bar bland andra Björn Borg, John McEnroe och Jimmy Connors ut kistan till den väntande likvagnen. 

Connors kramade om John och Björn. McEnroe hade svårt att hålla tillbaka gråten.  

– Jag har alltid älskat honom och jag kommer alltid älska honom och jag kommer sakna honom mycket, sa Björn Borg till den samlade pressen utanför kyrkan.

Källa: longreads.com