Personuppgiftspolicy

Vi använder cookies för att förbättra funktionaliteten på våra sajter, för att kunna rikta relevant innehåll och annonser till dig och för att vi ska kunna säkerställa att tjänsterna fungerar som de ska.

Läs mer i vår cookiepolicy.

Läs mer

Pekar ut nycklarna bakom succéhösten

Oliver Ekman-Larsson under VM i våras. Foto: JOEL MARKLUND / BILDBYRÅN
Ekman-Larsson är lagkapten i Arizona Coyotes.Foto: CHRIS BROWN/CSM/REX / CHRIS BROWN/CSM/REX/IBL REX FEATURES
”OEL” under en match mot Arizona. Foto: CHRIS SZAGOLA/CSM/REX / CHRIS SZAGOLA/CSM/REX/IBL REX FEATURES

LOS ANGELES. Han är doldisen bland de svenska stjärnorna i NHL.

Oliver Ekman-Larsson, 28, har inget emot att hamna i bakgrunden.

– Nej, inte så länge som laget spelar så här bra. Visst kunde jag ha gjort mer poäng i höst men nu när vi har så många andra som kliver fram, så känns det inte lika viktigt som tidigare, säger han.

Arizona Coyotes är höstens stora överraskning i NHL.

Även om man uppgraderade laguppställningen inför den här säsongen med Phil Kessel och Carl Söderberg i anfallet, så var det inte många som trodde att Coyotes skulle slåss om en slutspelsplats.

Men det gör man.

Arizona ligger på andra plats i tabellen för Pacific division och det är bara Edmonton och St. Louis i Western conference, som har plockat fler poäng än Olivers gäng.

– Om jag tror att vi är ett slutspelslag till våren? Absolut. Vi har de kvaliteterna, säger Oliver i omklädningsrummet efter lördagens 3-2-seger i Los Angeles över Kings.

Han är Coyotes försvarsgeneral sedan många år tillbaka och numera också lagkapten.

Han känner ansvaret som följer med de uppgifterna och har anpassat sitt spel.

– Jag tänker nog mer defensivt än vad jag gjort tidigare. Av flera anledningar, dels spelar vi på det sättet och sedan har vi andra killar som kan producera poäng i dag.

Han har gjort 9 poäng, 2 mål och 7 assist, på de inledande 25 omgångarna.

Men till skillnad från tidigare år har han plusstatistik (+1).

– Jag hade nog önskat att det hade blivit lite mer poäng. Men jag är inte orolig, jag kommer nog att få ihop mina drygt 40 poäng som vanligt innan serien är över, säger han med ett leende.

Arizona spelar tillknäppt och släpper inte till många målchanser för motståndarna.

Sedan har man två duktiga målvakter i Darcy Kuemper och Antti Raanta, som stoppar det mesta.

– Våra målvakter har varit nyckeln till framgångarna i höst. Båda har varit fantastiska och ger laget ett lugn, som är värt enormt mycket när vi hamnar under press.

Oliver är medveten om att Coyotes inte är några publikfavoriter runtom i ligan.

– Haha, nej, det kanske inte är någon publikfriande hockey på bortaplan vi bjuder på, men det ger oss poäng och ett bra läge i tabellen. Det tar jag hellre, säger han.

Oliver Ekman-Larsson om succéhösten i Arizona

Oliver gör sin tionde säsong i Arizona. Han säger att han stortrivs med livet i exklusiva Scottsdale och lagkamraterna.

– Vi har en härlig gemenskap i det här gänget, nog den bästa vi haft på många år. Det gäller hela gruppen, inklusive klubbledningen och tränarna.

Är det här det bästa laget ni haft sedan du kom hit?

– Vi hade ett bra lag det året vi gick till semifinal, det ska vi inte glömma. Men med undantag av säsongen 2011-12, så är det gänget det bästa.

Med ett tätt försvarsspel, så lever Coyotes på kontringar. Man har snabbskrinnare som Clayton Keller och erfarenhet i Phil Kessel, som vann två Stanley Cup med Pittsburgh 2016 och 2017.

Man har storlek och närvaro framför motståndarkassen i Carl Söderberg, som snabbt anpassat sig efter flytten från Colorado i somras.

Oliver pekar också på de unga talangerna och nämner gärna centerforwarden Nick Schmaltz, 23.

Mot Kings ställde Arizona upp med en förstakedja, där ingen var över 23 år. På kanterna hade Schmaltz två andra 23-åringar, Christian Dvorak och Conor Garland.

Nu väntar man bara på att Niklas Hjalmarsson ska komma tillbaka efter sitt benbrott i den fjärde omgången.

– Han är på gång, men om han hinner börja spela före jul vet jag inte. Vi saknar honom, säger Oliver.

Coyotes ser ut att vara en harmonisk grupp även om man har en krävande coach i förre NHL-spelaren Rick Tocchet.

– Jag gillar honom, han är bra, säger Oliver.

En av lagets assisterande tränare är förre stjärnforwarden John MacLean, som spelade ihop med Patrik Sundström i New Jersey Devils på 80-talet.

– Sunny var fantastisk och försåg mig med fina framspelningar hela tiden. Det var ett nöje att vara kedjekamrat med honom. Vi var också rumskamrater på resorna, så jag lärde känna honom väl. En kanonkille. Synd att hans ryggproblem gjorde att han inte kunde fortsätta karriären, säger MacLean.

Coachen: ”Varit otroligt bra”

På frågan om vad Oliver betyder laget, svarar MacLean:

– Enormt mycket, förstås. Han har varit otroligt bra under de senaste matcherna så det känns som att han är på väg mot storformen.

Ny i tränarstaben den här säsongen är en annan tidigare NHL-stjärna, nämligen backen Phil Housley som fick gå från jobbet som coach i Buffalo i somras.

– Det är skönt att ha någon som spelat på den här nivån i NHL att växla tankar med. Han hjälper oss backar med detaljer i vårt spel och det har jag haft nytta av, menar Oliver.

Att Arizona släpper in lite mål är ett gott betyg till både målvakterna och backarna.

– Vi har hittat en spelstil som passar oss och ger resultat.

Oliver Ekman-Larsson är sedan många år tillbaka ett namn som nämns med respekt i ligan.

Han är den där komplette backen, som kan hantera alla situationer.

Precis som Nicklas Lidström kunde göra under sin tid i Detroit Red Wings.

Lidas nämner också Oliver som den av alla svenska försvarsspelare i dagens NHL, som liknar honom mest.

Bättre betyg kan OEL, som han kallas, inte få.