Mika Zibanejad om Stanley Cup-slutspelet: ”Väntat i fem år”

Foto: USA TODAY NETWORK / DANNY WILD-USA TODAY SPORTS/SIPA SIPA USA
Foto: USA TODAY NETWORK / DANNY WILD-USA TODAY SPORTS/SIPA SIPA USA

LOS ANGELES. Ärkerivalerna New York Rangers mot Pittsburgh Penguins.

I natt, svensk tid, brakar den fajten loss i Madison Square Garden i New York.

Och Mika Zibanejad, 29, är mer än redo för att göra sitt Rangers till slutspelets joker i år.

– Det ska bli sjukt roligt. Det var fem år sedan vi var i Stanley Cup senast, så det är kul att vara tillbaka. Nu ska vi se till att det blir ett långvarigt playoff för Rangers, säger Zibanejad till SportExpressen inför premiären.

Han har en kanonsäsong i grundserien bakom sig med nytt personligt poängrekord i NHL, 81 poäng, 29 mål och 52 assist, på 81 spelade matcher. Och +30 i plus- och minusstatistiken samt 52 procent vunna tekningar. Lägg till detta tre matchavgörande mål I serien.

Där har ni en av anledningarna till att New York Rangers slutade på andraplats i NHL:s Metropolitan division efter Carolina Hurricanes.

– Så många så kallade experter hade oss vid eller under slutspelsstrecket inför den här säsongen. För oss var det en utmaning. Med ny tränarstab och allt har det varit ett roligt år, säger Mika.

Om sin egen rekordsäsong säger han:

– För mig är det absolut viktigaste att laget gått bra. Tittar jag runt omkring mig, så är det så många av våra spelare som haft en stark säsong. Jag är glad att jag fått vara med och bidra framåt, det är den typ av roll jag har i Rangers.

Din kedjekamrat och radarkompis Chris Kreider satte målrekord med 52 fullträffar?

- Ja, och det gläder mig oerhört, då vi spelat tillsammans i sex år och han är en väldigt nära vän till mig också. Hans framgång i vinter är så välförtjänst. Det är inte så enkelt att stå framför motståndarkassen och stångas kväll efter kväll.

 Ni fick en ny tredje länk i kedjan när Frank Vatrano kom på trading deadline?

– Kreider kände honom sedan tidigare, så det underlättade för mig också när han började spela med oss. Vatrano är en hårt arbetande forward, som liksom Kreider skjuter hårt och kan ta tillvara på de lägen han får.

Rangers ställs mot Pittsburgh Penguins i åttondelsfinalen och det har alla förutsättningar att bli ett hockeykrig i sju akter.

– Det blir tufft, helt klart. Pittsburgh är ett jättebra lag och det har varit tajt varje gång vi mött dem under grundserien. Så jag är övertygad om att det blir en stenhård och tajt matchserie. Små detaljer kommer att avgöra och det är sånt som triggar igång mig.

Att Rangers börjar med två hemmamatcher i New York är ljuv musik i Zibanejads öron.

– Det är väldigt skönt att få börja hemma i Madison Square Garden. Nu är det upp till oss spelare att ta tillvara på den chansen vi spelat till oss. Jag kommer ihåg den fantastiska atmosfären i slutspelet senast, det var 2017. Våra fans är supertaggade nu, det kan jag lova dig.

Om Rangers förstakedja med Zibanejad mellan Kreider och Vatrano kommer att ställas mot Sidney Crosby eller Jevgenij Malkin är ingen het fråga för Mika.

– Nej, vad det än blir, så kommer det att vara en väldigt rolig utmaning. Jag är medveten om att Penguins har ett mycket bra lag. Det här ska bli hur kul som helst. Vi har väntat i fem år på att få spela i Stanley Cup igen, säger Mika Zibanejad.

Andra nyckelspelare i New York Rangers är målvakten Ilja Sjesterkin, backen Adam Fox och forwarden Artemi Panarin, som vann lagets interna poängliga med 96 poäng på 75 matcher.