Mikael Dolsten: ”Kändes som första resan till månen”

”Kommer en ny coronapandemi kommer vi ha vaccin inom 100 dagar.”
Mikael Dolsten bor i USA och är forskningschef för Pfizer. Han var ansvarig för att ett vaccin mot covid-19 utvecklades på rekordtid.
Foto: Robbie Bailey
Mikael Dolsten fick prata i Sommar i P1 och berättade bland annat om reaktionen när han fick höra hur effektivt vaccinet var.
Foto: Robbie Bailey
Pfizer samarbetade med Biontech för att utveckla ett vaccin mot covid-19. Nu har 1,7 miljarder doser skickats ut i världen.
Foto: JOHAN NILSSON/TT / TT NYHETSBYRÅN

Mikael Dolsten var med och utvecklade Pfizers coronavaccin på rekordtid.

Men trots att mer än en och en halv miljard doser redan skickats ut i världen slappnar han inte av. Nu gäller det att ligga steget före minskande immunitet och nya virusvarianter.

– Vi har sett att coronaviruset är ett sjukdomsvirus som kan förändra sig och den senaste deltavarianten är mycket smittsam. Jag tror inte att de förändringarna är över, säger han.

När ett helt nytt coronavirus började sprida sig i Wuhan i Kina för snart två år sedan fanns inga vaccin alls mot den typen av virus. Nu har fyra godkänts i EU och fler är på gång. Det första vaccinet som godkändes mot covid-19 var Pfizers och Biontechs Comirnaty, för mindre än ett år sedan. Idag har 1,7 miljarder doser skickats till 144 länder. 

En av nyckelpersonerna är Pfizers forskningschef, svenskfödde Mikael Dolsten. När han fick uppdraget att snabbt utveckla ett vaccin mot covid-19 av Pfizers vd Albert Bourla i mars 2020 var det långt ifrån självklart att det skulle lyckas. Inga vaccin hade tidigare utvecklats på så kort tid.

– Det kändes lite som den första resan till månen. Nu kanske man skulle säga att det var den första resan till mars. Du vill tro på det och du måste känna att om allt går vår väg, om vi arbetar oerhört dedikerat, om alla forskningspusselbitar faller på plats och om vi känner oss helt säkra på kvaliteten i varje steg, så kan språnget ut i den nya mRNA-rymden gå helt perfekt, säger Mikael Dolsten.

”Obeskrivlig känsla”

Trots optimismen och tilltron till forskargruppen, som han kallar ett ”dream team”, var det ett ödesmättat ögonblick när han skulle få reda på resultaten från den stora fas 3-studien. Han hoppades på åtminstone 70 procents effektivitet, men resultatet visade hela 95 procent.

– På något vis kändes det som att vi kunde vara med och rädda mänskligheten från det största och svåraste medicinska lidandet på hundra år, och skulle inte vi lyckas var jag av åsikten att inte heller något av de andra vaccinerna skulle lyckas. Då skulle vi vara utan hopp i kanske flera år. Det var en obeskrivlig känsla när vi fick resultaten, säger han.

Men pandemin är inte över än, poängterar Mikael Dolsten. Vi har kraftfulla verktyg, men det gäller att använda dem rätt. En utmaning är hur länge skyddet från vaccinet varar. 

– Efter omkring sex månader ser man en dipp i skyddet mot virusinfektion. För äldre människor som ofta har flera underliggande sjukdomar ser man även att svår sjukdom kan inträffa. Denna observation har varit grunden för våra studier och introduktion av en tredje dos efter cirka sex månader. Resultaten visar på en kraftfull förstärkning av immunskyddet mot covid-19-infektioner.

Han tror att återkommande boosterdoser kan vara nödvändiga under en tid framöver, även efter att pandemin är över. Viruset kommer inte att försvinna utan pandemin övergår i en endemisk fas, där viruset inte sprids med lika stor kraft över världen men vissa personer kan fortfarande drabbas av svår sjukdom.

G7-rådgivare

Ytterligare en utmaning är att se till att hela världen får tillgång till vaccin mot covid-19. Medan Astra Zeneca har valt att inte göra vinst på sitt vaccin, har Pfizer och Moderna kritiserats för att tjäna stora pengar under pandemin. Mikael Dolsten säger att Pfizer erbjöd låginkomstländer att köpa vaccin till vad han kallar ”utan vinst-pris”, men att brist på logistik och koordination ofta hindrade.

– Det är helt klart att distributionen av vaccin har varit mycket bättre till Europa, USA och Kanada. Det har inte funnits logistik eller möjligheter för vaccindistribution till hela världen och det har inte heller funnits ett sätt för länder med större resurser att kunna hantera hur man hjälper resten av världen under en sån här överväldigande pandemi, säger han.

Mikael Dolsten var rådgivare under G7-mötet i somras och då diskuterades hur man kan skapa ett mer välfungerande globalt system. 

– Det var en väldigt öppen och ärlig dialog, men jag har fortfarande inte sett en skriven och undertecknad plan för hur det ska implementeras.

Även om människor i stora delar av världen fortfarande väntar på vaccin finns det människor som absolut inte vill vaccinera sig. Till exempel USA har haft svårt att nå vissa grupper och det finns fortfarande stora ovaccinerade grupper. Mikael Dolsten tror att en del handlar om rädsla, och där kan vi alla hjälpa till.

– Ett starkt svenskt ord har varit solidaritet, som jag tror att vi måste betona. Det är inte bara ett beslut som gäller ditt liv, utan ett beslut som kan betyda att en förälder, en äldre granne, en morfar kan bli smittad och avlida för att du inte var vaccinerad och spred sjukdomen vidare.

”Fickor av ovaccinerade”

Ännu en anledning till att Mikael Dolsten inte lutar sig tillbaka är nya virusvarianter. Än så länge har inga virusvarianter helt tagit sig igenom skyddet från vaccinerna, men mot vissa ger vaccinet något lägre skydd än mot ursprungsvarianten. mRNA-teknologin gör det möjligt att snabbt uppdatera vaccinerna för en ny variant. Men det kan också komma en dag där det krävs ett helt nytt vaccin, något som Pfizer, och många andra läkemedelsföretag, arbetar med.

– Vi har haft två virusvarianter av global betydelse, alfa och delta. Två på knappt två år indikerar för mig att det kommer att komma ytterligare två under 2022, 2023.

Det måste fortsatt finnas övervakning och beredskap. Och vi kan inte bara förlita oss på vaccin, menar Mikael Dolsten.

– Det kommer att finnas fickor av ovaccinerade människor och det kommer troligen att komma nya virusvarianter. Om vi har ett piller som verkar över hela coronavirusfamiljen, så skulle vi ha ytterligare ett kraftfullt verktyg.

Flera läkemedelsbolag arbetar nu med olika läkemedelsbehandlingar mot covid-19. Bolaget MSD kunde nyligen visa goda resultat för ett antiviralt läkemedel som minskade dödligheten med hälften. Pfizers läkemedelskandidat testas just nu i en stor fas 3-studie och resultaten väntas inom några veckor.

– Jag känner nästan lika tungt ansvar den här gången. Men jag hoppas naturligtvis att vi lyckas igen, och kommer med ett kraftfullt piller.

Uppmaningen till Sverige

mRNA-teknologin har inneburit ett stort genombrott för vaccinutvecklingen. Nu försöker Pfizer använda sig av mRNA-teknik för att förbättra influensavaccinet, men också för att utveckla behandlingar mot olika typer av cancer och genetiska sjukdomar.

Mikael Dolsten har varit imponerad över hur världen har kraftsamlat under pandemin, hur företag, forskare, myndigheter och sjukvårdsorganisationer samarbetat för att lösa gemensamma problem. När vi kommer ur pandemin är det viktigt att vi försöker lära oss inför nästa, anser han.

– Tyvärr finns det en risk med hur mycket världen har förändrats, med så mycket resor, folkströmningar och miljöförändringar, att nästa pandemi kanske inte kommer om hundra år, utan tidigare.

Sverige skulle kunna hjälpa till med att göra världen mer förberedd inför nästa pandemi, tycker Mikael Dolsten. Med våra medicinska register, den kliniska forskningen och det digitala kunnandet tycker han att Sverige har mycket att bidra med.

– Jag tycker att Sverige har bidragit med god forskning under pandemin. Sverige hade en lite svår start i pandemin men har sedan kommit i gång och verkar ha fått båda händerna på ratten. Jag uppmanar Sverige att ta del av det globala lag som arbetar med övergången från pandemi till endemi och förberedelserna inför nästa.

Mikael Dolsten har arbetat på flera läkemedelsbolag och med många olika läkemedel. Innan pandemin var han ganska okänd i Sverige. Nu har han fått sommarprata i Sveriges Radio, blivit utsedd till gästprofessor vid Lunds universitet och fått flera utnämningar som årets svensk av olika organisationer och sammanhang. Nu får han också Kungliga ingenjörsvetenskapsakademiens guldmedalj, för sin framstående insats som forskare och ledare inom läkemedelsindustrin. Han känner sig hedrad av uppmärksamheten från Sverige.

– Det är här jag startade mitt liv och min karriär. Det finns en stor plats för Sverige i mitt hjärta, så det är väldigt speciellt för mig, säger han. 

Har varit rådgivare till Obama

■ Mikael Dolsten föddes 1958. Han växte upp i Halmstad och studerade vid Lunds universitet.

■ Han har arbetat på flera läkemedelsbolag: Pharmacia, Astra Zeneca, Wyeth, Boehringer Ingelheim och sedan 2009 arbetar han på Pfizer. Idag är han forskningschef.

■ Mikael Dolsten har varit rådgivare till USA:s dåvarande president Barack Obama.

■ Dolsten är gift och har tre barn. 2004 flyttade han till USA och bor nu i New York.


Källa: Pfizer, Sveriges Radio

Vaccinexperten: ”Jag tror att det är klokt att avvakta lite.”