Barndomsvännerna om Hillary Clinton bortom rampljuset

Geo möter Hillary Clintons barndomsvänner Betsy, Ernie och Judy: ”Hon var en utmärkt debattör redan då, alltid påläst. Och hon höll alltid humöret under kontroll”, minns Ernie Ricketts.

I kategorierna Amerikanska presidenter ochVärldspolitik

PARK RIDGE.

Det är inte lätt att komma Hillary Clinton in på livet.

Hon har rest höga murar runtom sig efter 30 år i offentligheten.

Men med Betsy, Ernie, Judy släpper hon ner garden.

De är barndomsvännerna hon alltid hållit kontakten med.

Geo träffade dem i kvarteren där Hillary växte upp.

”Hon brukar kalla mig sin äldsta vän, men då påpekar jag att hon minsann har vänner som är äldre än jag”, säger Hillary Clintons barndomsvän Betsy Ebeling, som Geo möter i hennes hem i Arlington Heights utanför Chicago. Foto: Axel Öberg

Betsy Ebeling tar emot oss hemma i Arlington Heights utanför Chicago trots att hon egentligen ligger nedbäddad och sjuk. Men vi hade gjort upp om ett möte och hon vill hålla det.

Tv-debatt nummer två mellan Hillary Clinton och Donald Trump har ägt rum ett par dagar tidigare. Den, där Trump bland annat sa att han räknade med att Hillary skulle hamna i fängelse om han blev president.

Betsy säger att det nog var debatten som gjorde henne sängliggande.

– Jag börjar på allvar oroa mig för Hillarys personliga säkerhet efter vad han släppt loss bland människor. Det var förfärligt att se honom vandra omkring på scenen bakom henne som en buse.

”Vi har kontakten ofta, framför allt via e-mejl. Hela världen vet förresten om det nu, eftersom våra mejl också har publicerats efter e-mailhistorien.”

De står varandra nära, Betsy och Hillary. Det har de gjort ändå sedan de möttes på mellanstadiet på Eugene Field Elementary School i Park Ridge, en förort till Chicago.

– Man vet aldrig vem man hamnar bredvid i sjätte klass.

– Hon brukar kalla mig sin äldsta vän, men då påpekar jag att hon minsann har vänner som är äldre än jag, skrattar Betsy. Hon är 69, liksom Hillary.

Men ja, Betsy är en av Hillarys bästa vänner. De har den där typen av vänskap som man ofta bara skapar med dem man vuxit upp med. Hillary Clintons karriär och tid i Vita huset, senaten, amerikanska UD har egentligen inte ändrat på det.

– Vi har kontakten ofta, framför allt via e-mejl. Hela världen vet förresten om det nu, eftersom våra mejl också har publicerats efter e-mailhistorien.

Tagen på gymnasiet. Hillary Clinton var väldigt aktiv i olika studentorganisationer och kommittéer. Det är Ernie Ricketts som sitter i mitten på bild nr 12.

Men de pratar också på telefon säger hon, även om Hillary är lite reserverad där av säkerhetsskäl. Framför allt träffas de med mycket jämna mellanrum.

– Tidigare brukade hon alltid sova över hemma hos oss när hon besökte Chicago. Så fungerar det kanske inte längre, men jag träffade henne häromveckan när hon var här på en bidragsinsamling.

Hillary Clintons barndomsvän Judy Osgood. Foto: Axel Öberg

De har även varit där för varandra vid varje stort ögonblick under deras liv.

– Jag var på Bill och Hillarys bröllop. Hon var brudtärna på mitt bröllop. Vi var där för varandra när våra barn föddes.

”Det var ett väldigt speciellt ögonblick. Jag tror det var först då jag på allvar insåg vad som höll på att ske.”

Och förstås vid de stora politiska ögonblicken för Hillary Clinton. Betsy satt vid Hillarys sida när Bill Clinton höll sitt tal på konventet 1992 när han blev demokraternas presidentkandidat.

 

Hon var förstås också på plats i Philadelphia när Hillary vann nomineringen i somras, den första kvinnliga presidentkandidaten för ett större parti i USA. Det var Betsy som levererade rösterna från Illinois, den delstat hon fortfarande bor i, den delstat där Hillary föddes och växte upp i.

– Det var ett väldigt speciellt ögonblick. Jag tror det var först då jag på allvar insåg vad som höll på att ske.

Hillarys föräldrar – Hugh och Dorothy Rodham – flyttade från centrala Chicago till Park Ridge när dottern var tre år. Det var här i en villa vid hörnet av Wisner och Elm Street som hon växte upp.

Geo möter Hillary Clintons barndomsvänner Ernie Ricketts och Judy Osgood utanför Hillarys barndomshem vid hörnet mellan Wisner och Elm Street i Park Ridge. Foto: Axel Öberg

Huset står kvar. Villaområdet likaså. Det är fortfarande idylliska kvarter med prydliga gräsmattor och välputsade hus. En av grannarna har dock en Trump-skylt på gräsmattan. Det finns fortfarande många republikaner här.

– Det låter som en kliché men att växa upp i Park Ridge var verkligen som en tv-serie från 1950-talet eller en film, säger Judy Osgood, en annan av Hillarys väninnor. De träffade varandra i första klass på gymnasiet.

– Vi växte upp i en sådan trygg och skyddad tillvaro. Ingen låste bildörrarna. Vi barn kunde vara ute hela dagarna utan att någon bekymrade sig.

”Hon var en utmärkt debattör redan då, alltid påläst. Och hon höll alltid humöret under kontroll.”

Hillary Rodham – som hon då hette – tillbringade också en hel del tid med jämnårige Ernie Ricketts. Han har känt Hillary sedan de var fem år och när vi besöker huset där hon bodde så minns han hur de två redan som barn brukade debattera allt mellan himmel och jord, från baseboll till historia.

– Hon var en utmärkt debattör redan då, alltid påläst, minns Ernie Ricketts. Och hon höll alltid humöret under kontroll.

Betsy Ebeling med sin man och Bill Clinton när det begav sig. Bilden har Betsy stående där hemma. Foto: Axel Öberg

Förutom den där gången under historielektionen i nian när Ernie Ricketts sa något åt henne som fick dem bägge att börja skratta hejdlöst. Det slutade med att de två blev utkörda från klassrummet.

– Jag tror det var det var enda gången som hon blev utvisad ur klassrummet. Hon var en mycket skötsam elev.

”Jag såg mig om bland pojkarna och undrade vem det skulle kunna vara. På den tiden kunde ingen föreställa sig en kvinnlig president.”

Och duktig sådan. En evig lärarfavorit. Den som fick svara på frågan när ingen annan kunde. Hon blev senare framröstad i gymnasiet som den som var mest trolig att lyckas i livet.

– Men det betydde på den tiden att jag trodde att hon kanske skulle bli lärare, eller möjligen gifta sig med en senator, säger Judy Osgood.

– Jag minns en gång på samhällskunskapen när läraren sa att vi alla kunde bli presidenter. Jag såg mig om bland pojkarna och undrade vem det skulle kunna vara. På den tiden kunde ingen föreställa sig en kvinnlig president.

Klassfoto från högstadiet. Det är Ernie Ricketts som står bakom Hillary. Hillary bar tjocka glasögon under hela sin uppväxt, men hon var generad över dem och plockade ofta av dem. En gång kom hon till skolan med en lösfläta efter en katastrofal hårklippning. Ernie ryckte tag i håret utan att veta att den satt lös. Han gav djupt generad tillbaka den utan att skratta eller göra en affär av det. "Därför är vi vänner än", säger han. Foto: Axel Öberg

Hillary Clinton visade egentligen inga ambitioner i grundskolan eller gymnasiet att hon ville ge sig in i politiken. Ett drömyrke var snarare astronaut, men när hon ansökte till Nasa så fick hon till svar att kvinnor inte var aktuella.

Men ett politiskt intresse fanns där. Fast inte för demokraterna. Hon var republikan som ung. Liksom Betsy Ebeling och Judy Osgood.

 

LÄS OCKSÅ: Arga vita männen som är Trumps trognaste fans: "Behöver en ledare som tänker på USA"

 

– Men det var ett helt annat republikanskt parti då, säger Betsy. Och Park Ridge var väldigt konservativt. Vi hade alla fäder som kämpat i kriget och som var republikaner, säger Betsy Ebeling.

Hillary Clintons barndomsvän Ernie Ricketts. Foto: Axel Öberg

Det var först på universitet i slutet av 1960-talet som Hillary Clinton rörde sig vänsterut och blev demokrat. Om hon fått rösta i presidentvalet 1964 däremot så hade hon lagt rösten på den mycket konservative Barry Goldwater i stället för på president Lyndon B Johnson, en demokrat.

”Vi var mycket ordentliga elever. Inga rebeller precis. Jag tror aldrig vi skolkade.”

Hillary och Betsy kampanjade till och med för Goldwater och bar tröjor med texten AuH20, den kemiska formeln för guld och vatten, Goldwater.

– Vi var mycket ordentliga elever, säger Betsy. Inga rebeller precis. Jag tror aldrig vi skolkade.

Hillary Clinton skulle aldrig återvända hem till Park Ridge och Chicago efter att hon började studera på Wellesley College utanför Boston och sedan juridik på Yale. Det var på Yale hon träffade Bill Clinton och resan mot Arkansas och Vita huset började.

En resa som förstås också bjöd på några mycket tuffa år i slutet av 1990-talet med Monica Lewinsky-skandalen och riksrätten. En period som också var jobbig för väninnorna hemma i Park Ridge.

Hillary Clinton under sista gymnasieåret på Maine South High School. Hon fick ett pris för att hon var bäst i klassen på samhällskunskap. Hon var alltid intresserad av historia.

På frågan om de ett tag trodde att hon skulle lämna Bill Clinton blir svaret:

– Jag vet inte. Jag skulle säga att vi nära väninnor stöttade henne vad hon än kom fram till. Men vi har alltid vetat hur mycket hon älskar honom. Det gör en stor skillnad, säger Betsy Ebeling.

Judy Osgood säger:

– Jag var alldeles förstörd och ledsen över hela historien. Jag hoppades bara att hon i slutänden skulle finna rätt plats. Som vi uppfostrades så är familjen en stor, stor sak. Att lämna den är det sista alternativet.

Det är nu inte bara Betsy Ebeling som Hillary träffar när hon återvänder hem. Hon har en grupp av väninnor som hon hållit kontakten med genom åren. Judy Osgood är en av dem.

De träffades alla hemma på Betsys sommarställe i Indiana 2014. Bara väninnorna. Inga karlar.

Bild på Hillary Clinton tillsammans med bland andra Ernie Ricketts (grön tröja) och Betsy Ebeling (på knä framför Hillary) när det begav sig. De har varit vänner länge.

– När vi träffas så är det som det ska vara med gamla vänner, säger Betsy. Det är som om vi är tillbaka på gymnasiet. Vi pratar om sånt som gamla vänner talar om.

– Och det är definitivt inte politik, säger Judy Osgood. Nu de senaste gångerna har det mycket handlat om barnbarnen.

Hillary Clinton i dag. Foto: Brad Zucroff/Polaris

Men väninnorna – och Ernie – rycker in en del i politiken också. De är en slags ambassadörer för Hillary Clinton, ger vittnesmål om en annan typ av Hillary än vad som kommer fram i medierapporteringen.

”Det kändes lite underligt att hela världen kunde läsa dem.”

De har alla mycket svårt att förstå varför så många upplever Hillary Clinton som lögnaktig och falsk, varför så många har så starkt negativa åsikter om henne.

– Jag vet inte riktigt varför de tycker så, säger Betsy Ebeling. Jag känner henne. Hon är fortfarande samma smarta, roliga, hårt arbetande, lojala människa som hon alltid varit.

– Du kan antingen tro på mig, eller på vad du läser!

Maine East High School, gymnasiet där Hillary Clinton gick första åren på gymnasiet. Hon fördes över till Maine South High School under sista året på gymnasiet. Foto: Axel Öberg

De menar också alla tre att det säger en hel del om Hillary att hon genom åren behållit den nära kontakten med barndomsvännerna. Även Politico noterade i en artikel om Hillarys e-mailproblem att brevväxlingen med Betsy Ebeling gav en okänd bild av Hillary.

– Det kändes lite underligt att hela världen kunde läsa dem, säger Betsy.

De har alla bokat biljetter till New York den 8 november där – hoppas de – segerfesten kommer att hållas på valnatten. De kan förstås också alla tre räkna med en inbjudan den 20 januari nästa år då USA:s 46:e president kommer att sväras in framför kongressbyggnaden i Washington. Om det nu är Hillary som vinner förstås.

Och de hittar redan rätt så bra i Vita huset. De har varit där på besök tidigare, Betsy så många gånger att hon tappat räkningen.

Hillary Clinton som skolflicka, här med lärarens hand på sin axel. Foto: Axel Öberg

Den senaste tidens problem för Donald Trump har fått deras nervositet att lägga sig en del. Det var betydligt värre för några veckor sedan. Fast Betsy bekymrar sig en del för onsdagens debatt, den sista.

– Hur galen kommer Trump att bli egentligen?!

”Hon har klarat svåra motgångar förr. Vi avslutar alltid våra e-post med ”Framåt!” och jag tror på det väldigt mycket.”

En förlust den 8 november är förstås inget de vill tänka på. Det var jobbigt nog förra gången, och då föll Hillary ändå mot en respekterad demokrat som själv skrev historia, Barack Obama.

– Han talade vårt språk, som Betsy uttrycker det.

Så hur kommer Hillary att klara en förlust den 8 november om det inträffar?

– Hon har klarat svåra motgångar förr, säger Betsy Ebeling. Vi avslutar alltid våra e-post med ”Framåt!” och jag tror på det väldigt mycket.

– Det blir hon som får rädda oss i så fall, säger Judy Osgood. Vi kommer inte att klara en förlust.

Mats Larsson och fotograf Axel Öberg på plats i Park Ridge, Illinois.