1 av 2: Varit stängt för turister i nästan tre år
Några av Thailands absolut vackraste tempel ligger i eller kring Chiang Mai.
2 av 2: Några av Thailands absolut vackraste tempel ligger i eller kring Chiang Mai. Foto: Anders Pihl

Guide till Chiang Mai – porten till norra Thailands underbara värld

Chiang Mai är portalen till norra Thailands alla fascinerande upplevelser. Men också en sällsynt inbjudande stad. Här blir man lätt kvar i veckor i den avslappnade stämningen omgiven av intressant historia, god mat, livliga marknader, rogivande spa och massor av utflyktsalternativ.

Ett annat Thailand – och rentav ett bättre Thailand. Det är vad jag tänker när jag vandrar fram i det hippa distriktet Nimman i Chiang Mai. Nimman har de senaste åren blivit Chiang Mais nya trendiga ansikte. Jag passerar spännande kaféer, originella väggmålningar, butiker som säljer egna designprodukter och restauranger med kreativ och närodlad mat.

Ovanför hustaken i Nimman tornar det mäktiga berget Doi Suthep upp sig som en maximal kontrast. De djungelgröna sluttningarna påminner om traktens relativt oexploaterade skogsområden. Nära toppen av det tusen meter höga berget skymtar det gyllenglänsande tempelkomplexet Wat Doi Suthep, en av Chiang Mais mest givna sevärdheter.

Distriktet Nimman har de senaste åren blivit Chiang Mais nya trendiga ansikte. Foto: Anders Pihl

Varför ska man resa till Chang Mai? Frågan känns enkel att besvara. Norra Thailands största stad är full av karaktär, historia, traditioner och skön stämning. Medan Thailand för många betyder badsemester i någon form, har Chiang Mai länge varit ett av de mest omtyckta alternativen att kombinera stränderna med. Framför allt genom att vara en thailändsk storstad som känns avslappnad att vistas i och som samtidigt erbjuder närhet till naturen och ett myller av möjliga aktiviteter.

Bara en bokstav som skiljer. Wat Banden utanför Chiang Mai kallas också Blue temple, men ska inte sammanblandas med Blue temple i Chiang Rai. Foto: Anders Pihl

Som stad har Chiang Mai sin egen tydliga särprägel. Den småstadslika, fridfulla atmosfären är inte unik för Nimman, den finns i hela Chiang Mai. I centrum ritar den gamla vallgraven upp en väldig fyrkant kring resterna av stadsmuren, och innanför charmar den historiska stadskärnan med sina små bakgator och månghundraåriga byggnader.

Thailands vackraste tempel 

Några av Thailands absolut vackraste tempel ligger i eller kring Chiang Mai. Bara i staden självt finns över 300 buddisttempel. Stadens imponerande förflutna är ständigt synligt. Då staden grundades 1296 var den huvudstad i Lanna-riket, ett självständigt land fram till 1906. Den speciella Lanna-kulturen dröjer sig kvar i stort och smått, inte minst i arkitektur och konsthantverk.

Morgonsolen lyser upp Doi Suthep-templets gyllene chedi, det klockformade torn som oftast tillhör buddisttemplen. Foto: Anders Pihl

Vid min sida under promenenaden längs Nimmaheamin Road i Nimman går den lokala guiden Mayuree Suwawan, född och uppvuxen i Chiang Mai. När jag ber henne beskriva skillnaden mellan norra och södra Thailand funderar hon ett slag.

– Här uppe i norr råder en annan stämning, svarar hon. Människor har ett lugnare tempo. Därför är det ett bra ställe för att lära känna den thailändska kulturen.

Att det finns något hälsosamt över Chiang Mai är vi båda överens om. Anländer man från det intensiva Bangkok känns Chiang Mai som att dra ett djupt andetag ren luft i lungorna, och då inte bara bokstavligt talat.

– Chiang Mai har alltid haft ovanligt fina spa-traditioner, menar Mayuree. Flera kända spaföretag kommer ursprungligen härifrån, och det finns också en betydande medicinsk turism här med prisvärda behandlingar och terapier. 

Dagens Chiang Mai är givetvis en stad som utvecklas. Enligt Mayuree Suwawan är det främst i positiv mening.

– Nya ställen har höjt kvaliteten i flera branscher. De riktigt bra restaurangerna blir allt fler. Många av dem hämtar råvarorna från egna gårdar utanför staden.

Den goda och hälsosamma maten är absolut en orsak till att besöka Chiang Mai. Sallader, bowls och smoothie görs ofta med stor finess. Det händer gång på gång här att jag som icke-vegetarian väljer vegetariska rätter från restaurangmenyerna, eftersom de lockar mest.

Bohemisk helgmarknad

Samma eftermiddag besöker jag den lätt bohemiska helgmarknaden Jing Jai – ännu ett ställe där Chiang Mai ger uttryck för sin trivsamhet. Musiker spelar, foodtruckar säljer lokala delikatesser, vid ett bord erbjuds vackra omeletter dekorerade med ätbara blommor. I andra stånd kan man köpa kläder, konst, antikviteter och mängder av hantverk som jag inte har sett någon annanstans.

Varje söndag lockar Sunday Market mycket folk till Chiang Mais centrum. Foto: Anders Pihl

Chiang Mai har många roliga marknader. Dels finns den vanliga turistmarknaden Night Bazaar längs Chang Klan Road, dels marknader med egna personligheter som Jing Jai, kvällsmarknaden Ploen Ruedee och den stora söndagsmarknaden i gamla stan.

Nästa morgon stiger jag upp tidigt. Det är svalt i luften, och jag behöver en tröja första timmen innan värmen stiger. Skillnaden i temperatur mot södra Thailand känns faktiskt uppfriskande, här uppe är det lite som en svensk sommarmorgon.

Hotellet At Pingnakorn Riverside en tid morgon. Foto: Anders Pihl

Det är dags för en första utflykt. Chang Mai är inte bara en stad, det är portalen till hela norra Thailand med alla dess sevärdheter och aktiviteter. Möjligheterna till utflykter är otaliga. Man kan besöka nationalparker, vattenfall och elefantläger, pröva yoga, rafting, zipline eller fågelskådning. Det finns ypperliga vandringsleder varav några passerar minoritetsfolkens byar i bergen. Den golfintresserade har 16 fina golfbanor i Chiang Mai med omnejd att välja på, varav flera i världsklass. Med andra ord – viker man bara ett par dagar åt Chiang Mai riskerar man att åka härifrån frustrerad.

Besök hos elefanterna

Dagens utflyktsbuss tar mig till Elephant Nature Park, ett välkänt elefantläger. Att besöka elefanter för att lära känna dessa fascinerande djur är en av de mest populära aktiviteterna kring Chiang Mai. Nordvästra Thailand är också den del av landet där det finns flest elefanter, både vilda i skogarna och tama dragdjur.

Borde man inte undvika just elefantläger, kanske du undrar? Debatten om djurplågeri i dessa sammanhang har varit intensiv. Numera har samtliga stora svenska charterbolag strukit elefantutflykter i sina program i Thailand, och inte utan skäl. Det stämmer att många elefantparker drivs av ren ekonomisk vinning och att de hunsade och rädda djuren på dessa platser inte har det mycket bättre än i timmerindustrin. Dock finns det några få läger som drivs strikt enligt etiska riktlinjer och med elefanternas bästa i första rummet. Elephant Nature Park är ett av dessa ansvarsfulla läger.

Lek Chailert är den karismatiska grundaren av Elephant Nature Park, en elefantpark med starka etiska riktlinjer. Foto: Anders Pihl

Elephant Nature Park visar sig vara en väldig anläggning. En nybyggd del har en vandringsled på pelare som löper runt ett slättområde där man kan se elefanterna agera fritt och naturligt. I annan äldre del får vi besökare möjlighet att kliva ut på marken och komma elefanterna nära. 

Här möter jag en kortvuxen kvinna i blå overall och gummistövlar som bokstavligen springer mellan elefanternas ben och samtalar med djuren via rop i olika tonlägen, samtidigt som hon ger order till den övriga personalen. 

Detta är grundaren av Elephant Nature Park, Saengduean ”Lek” Chailert. Hon är född i en by utanför Chiang Mai, fick tidigt erfarenhet av elefanter och har på ett hängivet sätt vigt sitt liv åt att förbättra djurens livsvillkor och öka vår förståelse för dem.

Att försöka intervjua Lek Chailert i närheten av sina elefanter är inte det lättaste. Hela tiden kommer elefanter förbi och vill krama henne med snablarna. Aldrig har jag trott att elefanter kunde visa så mycket personlig tillgivenhet. De uppträder som ett slags stora hundar kring Lek. Det uppstår till och med ett litet slagsmål mellan två elefanter om vem som ska stå närmast henne. En ovanlig syn, men så är inte Lek vilken elefantskötare som helst.

Elefanter på rad i Thai Elephant Conservation Center utanför Lampang. Foto: Anders Pihl

– Detta är djur som vi har tagit över från andra ägare och som många gånger har plågats svårt i timmerindustrin, berättar Lek. De har haft en allt annat än ljus bild av människor, och det krävs mycket kärlek för att de ska ändra uppfattning om oss. Men det går!

Hon berättar att hon tillbringar större delen av dygnet med elefanterna, och det händer att hon sjunger vaggvisor för dem när de ska sova.

I dag är Lek chef för hela Elephant Nature Park. Ofta får hon inbjudningar från hela världen för att åka och tala om sin verksamhet. Vart i världen hon helst reser på semester kan hon dock inte svara på.

– Ingenstans egentligen, svarar hon. Jag vill inte ha någon semester. Allra helst vill jag vara här med våra elefanter. Det är det mest meningsfulla.

Phrae – en okänd pärla

Dagen därpå gör jag en ny längre utflykt för att upptäcka mer av norra Thailand. Varje dalgång och varje stad här uppe har sin speciella historia. Lampang heter staden närmast Chiang Mai åt sydöst. Den har några enastående tempel från Lanna-perioden, och längs en gata som Talad Gao har det vuxit fram en mysig scen med butiker, konstgallerier och kaféer.

Imponerande träarkitektur i Phrae, den lilla staden som är en okänd pärla i norra Thailand. Foto: Anders Pihl

Från Lampang väljer många att åka norrut mot Chiang Rai med det berömda Vita templet (Wat Ring Khun). Själv tar jag nästa dal rakt österut och besöker en nästan okänd pärla, den lilla staden Phrae. Det visar sig bli ett lyckokast. Sett till sin storlek har Phrae nästan osannolikt mycket att se och uppleva. I likhet med Chiang Mai omges staden av resterna av en stadsmur. Phrae gömmer på den kanske finaste träarkitekturen i hela Thailand. Här finns en uppsjö av praktfulla villor och säregna träpalats med massor av snickarglädje. Phrae har dessutom ett helt fång unika och ovanligt sevärda tempel, några inne i staden. Ta bara Wat Phong Sunan-templet, med sin jättelika skulptur av en sköldpadda. Djuret är den buddistiska symbolen för ett långt liv, vilket tillbedjarna hoppas att uppnå genom att vandra under sköldpaddans mage.

Wat Phong Sunan-templet i Phrae, där troende som hoppas på ett långt liv tar en promenad under sköldpaddan. Foto: Anders Pihl

Två av de absolut vackraste templen hittar man dock i bergen ovanför Phrae. Längs en brant bergssida ligger Golden Rock Temple, en samling stora gyllene byggnader, objekt, statyer och ett enormt guldgult klippblock. Utsikten utöver dalen som jag delar med Buddha-figurerna gör all möda värd att klättra upp hit. 

Vackra Golden Rock Temple i bergen söder om Phrae. Foto: Anders Pihl

Nästa tempel, Wat Na Khu Ha, någon kilometer bort i samma dalgång, tar emot den sena eftermiddagens sista strålar när jag kommer fram. Vid sidan om templets väldiga fristående Buddhastaty ringlar en gångbro av flätad bambu över fält med ris och jordnötter. En magiskt vacker plats. Gångbron bara kräver att jag tar en promenad på den och den slutar hos fältens ägare, en bonde som praktiskt nog har en liten bod där han säljer sina utsökta nyskördade jordnötter. 

Templet Wat Na Khu Ha ligger i samma dalgång som Golden Rock Temple i bergen söder om Phrae. Foto: Anders Pihl

Nöjd återvänder jag till Phrae framåt kvällen. En sista lunch i Phrae blir det dagen efter och då i oemotståndliga Slope Café, ett passande namn eftersom hela det sneda och skeva kaféet ser ut att kanat bakåt i en liten sluttning från vägkanten. 

På väggarna hänger affischer från gamla thailändska sciencefictionfilmer som jag förgäves försöker köpa, men ägaren säger bestämt nej. Slope Café har så träffsäker stil att jag inte förvånas över att maten, kaffet och bakverken är så goda som de är. Här känner jag mig som hemma. En känsla jag i och för sig har nästan överallt i norra Thailand.

NORRA THAILANDS KÖK

Den nordthailändska maten skiljer sig från maten i syd. Här är de kryddiga korvarna sai oa och neam vanliga, liksom khao soi, en kokosmjölksgryta med kyckling som toppas med krispiga nudlar. Andra rätter är gaeng hang le, fläskcurry med tamarind, naam prik, malet fläsk med kryddor samt tam som oh, pomelosallad. Är man allmänt nyfiken på regionens mat ska man beställa en khantok, vilket byter ”träbricka”. Då får man många olika typiska rätter serverade på samma bricka, inte helt olikt det indiska kökets thali.

LÄS MER: 

RESA HIT: CHIANG MAI

Bästa tiden: Undviker man bara juni, juli och augusti som är mycket varma och regniga, finns det inte någon helt fel tid för att resa till Chiang Mai.

Tidsskillnad: + 6 timmar.

Språk: Thailändska. Många i Chiang Mai talar engelska. I bergen finns minoritetsfolk som främst talar egna språk.

Valuta: Thailändska baht (THB).

Prisnivå: Thailand har ungefär halva priset mot Sverige, och Chiang Mai är generellt sett billigare än Bangkok och de mest kända badorterna.

Ta dig runt: Chiang Mai är en stad man gärna vandrar i. För längre sträckor finns tuktuk (motorcykeltaxi), songtaew (kollektivtaxi) och vanlig taxi. För att ta sig utanför staden säljs arrangerade utflykter i alla riktningar, oftast i minivan. Hyrbil och taxi är givetvis bekväma alternativ.

Bra att veta: Kolla upp aktuella inresebestämmelser, som snabbt kan ändras på grund av pandemin.

Läs mer: tourismthailand.org

GUIDE: 10 TIPS TILL CHIANG MAI

SE & GÖRA

1. Wat Phrathat Doi Suthep

309 trappsteg leder upp till detta guldglänsande tempel på det mäktiga Dom Suthip-berget ovanför Chiang Mai. Vad du än gör, kom tidigt. För morgonljuset och för att undvika den galna trängseln efter klockan tio.

Adress: 9 Mueang, Chiang Mai

2. Wat Chedi Luang

Det mest imponerande templet innanför stadsmurarna i Chiang Mai måste ses. Tillhörande Wat Phan Tao var det den tidigare Lanna-kungens tronhall.
Adress: 103 Prapokkloa Road, Chiang Mai

Wat Chedi Luang är det mest imponerande templet innanför stadsmurarna i Chiang Mai. Foto: Anders Pihl

3. Elephant Nature Park

En av tre fascinerande elefantparker kring Chiang Mai med tydlig etisk profil, långt från djurplågeri. De andra är Patara Elephant Farm och Thai Elephant Conservation Center. Hos alla tre kommer man elefanterna riktigt nära.
Adress: 1 Ratmakka Road, Phrasing

4. Lanna Golf Course

Inte den bästa golfbanan i regionen, men den närmaste och mest prisvärda. Hela 27 välskötta hål i vackra omgivningar endast tio minuter från stadskärnan i Chiang Mai.
Adress: 183 Chotana Road, Chiang Mai

Fridfulla Lanna Golf Course ligger bara tio minuter från centrala Chiang Mai. Foto: Anders Pihl

ÄTA & DRICKA

5. Ginger Farm Kitchen

En grön ”farm to kitchen”-filosofi ligger bakom maten och drinkarna här. Hälsosamt, ekologiskt och närodlat men också enormt gott!
Adress: One Nimman, Nimmanhaemin Road, Chiang Mai

6. Café Woo 

Eleganta Café Woo är fyllt av konst, blommor till salu och god mat. Smårätter, nordthailändska specialiteter och desserter görs så bra att man helst vill äta hela menyn på en gång.
Adress: 80 Charoenrat Road, Chiang Mai

7. Nasi Jumpru

Strax norr om Chiang Mai ligger denna gårdskrog. Maten är sensationellt god och rekommenderas varmt. Bara den konstfärdigt designade miljön är värt ett fikastopp.
Adress: 108 Moo 1, San Kamphaeng

SHOPPING & NÖJEN

8. Söndagsmarknaden

För många är den stora söndagsmarknaden veckans höjdpunkt i Chiang Mai. Delar av gamla stan stängs av och fylls av lokala försäljare, musiker, massörer och många andra. Ett givet tillfälle att pröva den lokala maten här. Marknadens centrum är gatan Rachadamnoen med angränsande kvarter.

Jing Jai-marknaden har en lokal och lätt bohemisk prägel och håller öppet onsdag, lördag och söndag. Foto: Anders Pihl

9. Infinity Club Chiangmai

Som både universitetsstad och stort turistmål har Chiang Mai ett hyfsat bra nattliv med många barer och musikställen. De bästa klubbarna, som Infinity i Nimman, är populära bland både thailändare och västerlänningar.
Adress: 40 Nimmanhaemin Soi 6, Chiang Mai 

BO BRA

10. Rati Lanna Riverside Spa Resort

Femstjärnigt men ändå prisvärt hotell som kombinerar rofylld närhet intill Pingfloden med bekväma rum inredda med teak och lokal Lanna-inspirerad design. Dubbelrum från 1 100 kronor.
Adress: 33 Changklan Road, Chiang Mai

Utsikt från hotellet Rati Lanna mot Pingfloden. Foto: Anders Pihl

11. At Pingnakorn Riverside

Ännu ett stilfullt hotell med formidabelt läge vid floden. Det är en kort taxiresa in till citykärnan, men det trivsamma lugnet i trädgården och den romantiska träarkitekturen gör det värt det. Dubbelrum från 300 kronor.
Adress: 381 Charoenrat Road, Chiang Mai

12. Baanthep Antique Homestay

Boende hos en vänlig familj där fadern är samlare av antikviteter. Hela huset liknar ett privat museum i toppklass. Rummen har hög standard i egen byggnad på gården. Lånecyklar finns att tillgå.
Adress: 8/1 Tesaben Road, Phrae

LÄS MER: Khao Sok – Thailands magiska nationalpark på vatten