Den unge Kunta Kinte, som i originalserien (stora bilden) spelades av LeVar Burton, görs nu av Malachy Kirby.
Den unge Kunta Kinte, som i originalserien (stora bilden) spelades av LeVar Burton, görs nu av Malachy Kirby.

Därför är nyinspelningen av ”Rötter” årets viktigaste tv-serie i USA

39 år efter originalserien konfronteras en ny generation amerikaner med slaveriets historia samtidigt som rasmotsättningarna växer i USA. Och ja, Barack Obama har redan sett den.

LONDON.

Det är onekligen en annorlunda tid nu. Det har gått nästan 40 år sedan ursprungsversionen av ”Rötter” sändes i amerikansk tv 1977.

Många framsteg har gjorts. Bara en sådan sak som att presidenten som fick en egen visning av nya ”Rötter” är svart. USA:s första svarta president. Presidenthustrun Michelle Obama har själv slavar i sin släkt, Barack Obamas pappa kom från Kenya.

Men serien visas också i en tid av växande rasmotsättningar, ökad vrede över exempelvis polisens många dödsskjutningarna av svarta, över överrepresentationen av afroamerikaner i amerikanska fängelser.

Rörelser som ”Black Lives Matter" har genomfört flera protester mot den republikanske presidentkandidaten Donald Trump, en kandidat som främst lockar vita röster.

En sak är säker. Den nya versionen kommer inte att få samma genomslag som ursprungsserien 1977. Våra intressen är alltför splittrade i dag.

”Rötter” lockade sammanlagt 140 miljoner tittare. Finalavsnittet av den första omgången, sågs av cirka 100 miljoner i USA. Inga tv-serier får sådana siffror längre.

TV-serien baserades på Alex Haleys bästsäljande roman med samma namn. Han hade i tolv år efterforskat sin egen familjs historia och rötter i västra Afrika.

Kunta Kintes släkthistoria följdes av en enorm publik på tv.

Allt var nu kanske inte sant, och han stämdes efteråt för att ha kopierat andra verk. Men amerikanska tv-tittare hade aldrig sett slaveriet skildras på detta vis tidigare, ur främst ett afro-amerikanskt perspektiv.

– Han beskrev sitt verk som ”faction”, en blandning av fakta och fiction, säger historikern Matthew Delmont som skrivit en bok om Haley och ”Rötter” till New York Times.

Och det var inte bara i USA "Rötter” fick genomslag. Den visade över hela världen, i Sverige 1980.

Originalskådespelarna samlades nyligen för premiären av en ny DVD-utgåva av den 39 år gamla serien. Foto: Amy Sussman / AP

 

Den nya versionen berättar i princip samma historia. Historien om Kunta Kinte som föddes i nuvarande Gambia i västra Afrika 1750 och som grips som 17-åring av slavjägare och sätts på ett slavfartyg till de amerikanska kolonierna.

Han säljs till en plantage i Virginia och ges det nya namnet Toby, ett namn han vägrar använda. Scenen när han piskas över sin vägran att ge upp namnet Kunta Kinte var en av många i serien som brände sig in i minnet på tv-tittarna.

Nyinspelningen kommer att visas fyra dagar i rad nästa vecka i USA med start på måndag. Vi får följa Kunta Kinte och hans barn, barnbarn och barnbarnsbarn fram till det amerikanska inbördeskriget.

Så ja, vi får möta Fiddler igen, slaven som blir som en fadersfigur för Kunta Kinte. Och dottern Kizzy, dottersonen George, senare känd som Chicken George.

Men behövs verkligen en ny version av denna så hyllade tv-serie. LeVar Burton som spelade den unge Kunta Kinte i originalversionen var tveksam först.

– Jag ville först inte tro det, säger han till Mother Jones om första gången han hörde talas om planerna på en nyinspelning.

– Jag var, av förståeliga skäl, väldigt beskyddande av det jag betraktar som en klassiker.

Han blev kort därefter uppringd av seriens exekutiva producent Mark Wolper och blev ombedd att själv vara med som producent.

Det var Mark Wolpers pappa – David – som producerade den ursprungliga serien. Mark berättade för LeVar Burton att han för några år sedan visat serien igen för sina egna barn.

”Jag tror att vi kan bidra med mycket i konversationen om ras i Amerika, och hur det fortsätter att hålla oss tillbaka i samhället”

Det gick inget vidare. Barnen ryckte mest på axlarna. TV-serien kändes åldrad, skådespelarnas makeup var skrattretande ibland, och så vidare.

Dessutom hade de yngre tittarna ingen koppling till skådespelarna. David Wolper hade låtit vita skådespelare som alltid spelat goda roller – som Lorne Greene (Bröderna Cartwright) – i stället spela slavägare. Det var chockerande för många, men funkar inte i dag. De unga vet inte vem Lorne Greene var.

Så LeVar Burton sa snabbt ja till att delta:

– Jag skulle ljuga om jag inte medgav att jag är nervös, säger han till New York Times.

– Men jag tror att vi kan bidra med mycket i konversationen om ras i Amerika, och hur det fortsätter att hålla oss tillbaka i samhället.

 

Historien som berättas i nya ”Rötter” är delvis annorlunda från originalversionen. Vi vet mer nu om slaveriets historia än vi gjorde på 1970-talet.

Historikerna vet också mer om Kunta Kinte. Han kom från en familj som hade det bättre ställt än man trott tidigare, en ung man med bättre utbildning än vad som visades 1977.

Det gällde att få detaljerna rätt denna gång.

– Jag är inte blygsam. Vi var tvungna att göra detta bättre än den första ”Rötter”. Vad var meningen med allt om vi inte gjorde det? säger Mark Wolper till New York Times.

Så denna gång är exempelvis det mesta inspelat på plats i delstaten Louisiana och Sydafrika. 1970-tals serien spelades nästan uteslutande in på Disneys ägor i Kalifornien.

Kunta Kinte spelas nu av den brittiske skådespelaren Malachy Kirby, 26 år. Han var inte född när originalserien sändes men blev själv kallad Kunta ibland på skolgården.

– Det var ett namn de använde för att svära åt mig, när mitt hår var extra rufsigt, säger han till New York Times.

Inspelningen kostade på emotionellt för de inblandade. Mario Van Peebles regisserade avsnitt nummer två:

– Det fanns dagar då jag ärligt talat gick hem och grät och sa till mig själv: Gud jag är så lyckligt lottad att dessa människor hittade en väg ut ur detta.

Så kommer serien att leda till ny debatt? Så här säger LeVar Burton till Mother Jones.

– Jag hoppas att konversationen kring ”Rötter” kommer att fylla i luckorna och att alla förstår den direkta kopplingen mellan dagens USA och det Amerika som fanns i den amerikanska södern före inbördeskriget och slavhandeln. Och att en del av de problem vi brottas med har sina rötter i slaveriet.

John Amos spelade den vuxne Kunta Kinte i originalversionen. Han är inte lika säker på att nya ”Rötter” kommer att leda till någon omfattande diskussion.

– Jag tror det finns en hel del apati kring ämnet. Jag tror inte folk är lika intresserade, säger han till Huffington Post.

”Det är hög tid att vi går bortom skammen, genansen, skulden”

Anika None Rose spelar Kunta Kintes dotter Kizzy i den nya serien. Hon håller med om att många afro-amerikaner är trötta på att se sig i rollen som slavar och offer. Men hon hoppas ändå att den kan hitta en koppling till en ny generation:

– Det är hög tid att vi går bortom skammen, genansen, skulden. Alla som överlevde slaveriet gjorde det med en viljestyrka värdig en superhjälte.

Och superhjältar är något de yngre förstår sig på. De kan lära känna en ny sådan nästa vecka. Han heter Kunta Kinte.

Skådespelarna bakom nya ”Rötter”. Foto: Jamie Mccarthy / GETTY